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Facebook硬件受挫内幕曝光:硬件开发非公司核心能力

        【乐虎娱乐】

  导语:美国财经媒体CNBC近日报道了Facebook项目实验室Building 8高管离职的内幕。Facebook希望Building 8开发出的硬件产品帮助公司进入硬件领域,但事实证明Facebook并不具备硬件开发应具有的能力,加之公司面临一系列隐私丑闻,最终导致Facebook在硬件领域受挫。

  以下为文章全文:

  雷吉纳·杜根(Regina Dugan)曾担任Facebook的副总裁。在她相对短暂的任职期,杜根习惯在每周一召开小组会议,开启之后整周的工作。2017年10月17日,也就是在她负责了Facebook的项目实验室——即Building 8——一年半时间后,她一如既往地召开了每周惯例会议。

  只不过这一次,她要宣布一个重要的消息。这位硅谷的工程师兼高管,曾在谷歌工作过四年的杜根,眼角泛着泪光,告诉手下的几十号人,她打算离开公司,独自探索新的创意——一位前Building 8员工回忆说。

  这样的消息着实出人意料,不仅因为杜根上任才不过18个月,也因为Building 8是Facebook涉足硬件领域的中坚力量。要知道,公司CEO马克·扎克伯格十分迫切地希望在硬件领域有所突破。当他在2016年4月份宣布聘请杜根时,扎克伯格曾表示,Facebook将“在未来数年为该新项目投入数亿美元资金,并组建一支数百人的团队。”

  杜根的辞职对Facebook来说,意味着巨大的挫折。Facebook不断地希望在硬件领域寻找切入点,而与此同时,其他科技竞争对手如苹果、谷歌、亚马逊和微软都已经纷纷找到各自的成功路径,或是通过热销的消费电子产品如iPhone和Xbox,或是像亚马逊和谷歌推出流媒体设备和语音助理。

  2018年12月,在项目成立仅仅两年半之后,Building 8被剥离,其核心团队如今成为了Portal项目的一部分。Building 8公开推出的一款产品,是一个视频通过设备,但在竞争激烈的市场中,从未获得足够的发展动力。

  Building 8的经历突显了Facebook的核心困境:即公司希望在移动广告之外让公司收入多元化(目前广告收入占总收入的93%),并扩展到开发、制造和销售消费设备的昂贵业务。编程是Facebook的DNA,然而公司的黑客文化在硬件开发的残酷现实中却频频受阻。硬件的开发需要长久的投资回报期以及与广泛的制造商和零售商建立合作关系,这一切都远在Facebook的核心之外。

  此外,随着公司继续大力度地开发Portal,Facebook还必须应对一系列隐私丑闻之后随之而来的消费者信任崩塌危机,这导致公司难以说服消费者为他们的客厅购买Facebook制造的相机。

  太多的利润机会近在咫尺却稍纵即逝。根据Research and Markets于1月份发布的报告,包括音箱和娱乐设备在内的智能家居市场,其收入预期到2024年将达到1514亿美元,而去年才766亿美元。该分析报告将三十多家公司列为潜在的关键商家,但Facebook却不在其中。

  Building 8的兴衰暗示了Facebook在硬件领域面临的挑战。为了这篇报道,CNBC记者采访了十几位Building 8团队的前员工。因未获得许可公开谈论工作经历,受访者均要求匿名。

  杜根拒绝接受本篇报道的采访。

  有远见的领导

  杜根在加州理工学院取得机械工程博士学位,随后就职于国防研究计划局(DARPA),并在2009年到2012之间担任局长。她在DARPA的工作奠定了她在科技行业的地位。2012年,谷歌聘请她在摩托罗拉移动部门内部成立并带领科技和项目(ATAP)团队。2014年,谷歌将摩托罗拉资产卖给联想时,唯独留下了ATAP团队。

  据知情人士透露,在谷歌工作时,杜根直接向桑达尔·皮查伊(Sundar Pichai)汇报。当时,皮查伊仍只是产品总监,但已经负责日常运营工作,并最终在2015年8月升任谷歌CEO。2016年4月,谷歌重聘摩托罗拉前总裁里克·奥斯特罗(Rick Osterloh)担任硬件副总裁后,杜根直接向皮查伊汇报工作的职权因而受到影响。

  此时正逢扎克伯格希望加大公司硬件开发投入之际。两年前,Facebook收购虚拟现实设备制造商Oculus之后,公司的硬件开发工作未见其他突破。据一名前Facebook员工透露,眼看亚马逊的Echo智能音箱在市场上大片地攻城掠地,扎克伯格急切地希望Facebook也能推出自己的智能家居设备。

  杜根在Facebook上发表了一篇帖子,宣布自己从谷歌离职。在这篇450字的长贴中,她写道:这将是“苦乐参半的日子”,但对有机会做自己最喜欢的事情感到十分兴奋和期待。

  “大胆前卫的科学带来大规模神奇无比的产品,”她写道,“有点过分,但也实在美妙。在Facebook,有许多工作要做,更重要的是这项使命……尤其引人注目。”

  她来到Facebook之后做的第一件事就是寻找具有开发潜力的早期项目。她发现一个代号叫“Little Foot”的原型机,即一个安装在机动底座上的iPad,可以检测到房间里的人并朝向那个人运动。

  鉴于扎克伯格要求公司优先考虑视频侧开发,Building 8决定在Little Foot的基础之上,设计一款消费者视频通话设备。团队与屡获殊荣的摄影师兼纪录片制片人卢锡安·帕金斯(Lucian Perkins)合作,开发了一项功能,可以允许设备的摄像头在视频镜头内始终聚焦说话者。

  这款设备背后的理念是在亲人之间搭建桥梁——也就是所谓的“Portal”,以数字方式拉进人与人之间的距离。Building 8测试了设备的尺寸,测试版几乎跟大屏幕电视一样大。一位前Building 8高管称,理想中的体验是,这将会是一个从墙壁延伸到天花板的产品。到2016年底,团队已经组装了一个原型机,并向Facebook首席技术官麦克·斯克瑞普菲(Mike Schroepfer)做了演示。斯克瑞普菲认可了这款原型机,并告诉杜根,开发一款面向消费者的产品。

  内部压力

  Building 8的“8”字代表了Facebook一词的字母数量,其实际位置在Facebook公司位于加州门洛帕克主园区的59号楼内,离标志性的大拇指点赞Logo不远。2017年6月,一些精心挑选出来的员工就是在这里参加b*8 Underground——一项季度活动,旨在展示Building 8的工作场景。

  邀请函是一张不锈钢板。为了参加这个活动,与会者要把他们的邀请函交给一位工作人员,后者把石板放在一台机器上,而这台机器的程序是把金属钢板切割成一个开瓶器,然后,工作人员把开瓶器归还给与会者,并附赠一瓶啤酒。

  在Facebook内部,员工们想看到Portal早期版本和其他实验成果,比如允许人类以大脑进行控制的大脑-计算机界面,以及“红杉工程”(Project Sequoia)——一个与《钢铁侠》电影中的全息图计算机类似的增强现实项目。

  但是,正当员工们对Building 8的创意感到惊奇时,紧张气氛开始酝酿。一些工作人员对Building 8的保密性表示不满——需要有人护送,才可进入这一空间。据两位前高管透露,该团队耗资不菲,每年在供应商、顾问和各种活动上的支出超过1亿美元。

  还有内部争斗。来自硬件行业的人们对Facebook不切实际的生产时间表感到震惊。几名前雇员说,该公司预计Building 8将在一年内推出第一款产品,而就开发硬件设备所需时间而言,这点时间可忽略不计。Facebook的一位发言人对这一事实表示质疑,并表示Building 8预计不会在此时间段内出货。

  另外,Facebook的丑闻此时正浮出水面。继该公司被爆出在2016年选举中为虚假信息的传播推波助澜之后,团队人员知道,他们面临着巨大的公众信任和隐私问题。

  硬件太难

  杜根的进展速度是Building 8与其母公司之间的主要摩擦源头。她正在制定两年时间表,但在2017年8月,Facebook做出了加快进度的决定。

  施罗德宣布,长期负责公司的广告和业务团队的副总裁安德鲁·博斯沃思(Andrew "Boz" Bosworth)将管理消费硬件,包括Oculus和Building 8。博斯沃思是扎克伯格的忠实拥护者,2006年加入公司,但他在硬件方面没有经验。

  事实证明,这一决定成为终结杜根的开始。不到两个月后,她突然宣布离职。杜根的前同事说,目前还不清楚她是被解雇还是自行辞职,但在接下来的几周里,她的许多副手都将跟着她走出Facebook大门。

  博斯沃思任命拉法·卡马戈(Rafa Camargo)为临时负责人,后者从ATAP时期就跟随杜根。前雇员说,在技术决策方面,博斯沃思几乎没有提供任何指导。

  卡马戈在接受CNBC采访时表示,博斯沃思的贡献是巨大的,自2018年5月Oculus Go上市以来,Facebook发布的所有设备背后的硬件、软件、营销、上市和制造决策均由他负责。

  卡马戈说:“依据市场需求,按时、保质、保量地启动产品是很难的,他是这一切的。”

  在Building 8的动荡时期,到2018年初,Facebook手头上存在着一个更为现实的问题,使得该公司丧失了按照加速时间表将Portal推向市场的大好时机。

  同年3月,多家媒体报道,总部位于伦敦的政治咨询公司“剑桥分析”(Cambridge Analytica)采取不正当手段,获取了多达8700万Facebook用户的数据。这一丑闻导致Facebook公司的股票暴跌,并最终致使扎克伯格将其注意力集中于创建“以隐私为中心的社交平台”。

  几天之内,博斯沃思通知他的团队,Facebook的用户信任度已经降到了很低的水平,同时指出,现在不是推出Portal的正确时机。他没有提供预计的启动日期,并说该团队将对设计重新考虑。

  Facebook发言人告诉CNBC,由于该公司的计划一直是在2018年秋季发布该产品,所以Portal如期推出。Building 8的多名前员工说,该产品的亮相已被推迟了很多次。

  11月,Facebook终于发布了两款Portak视频聊天设备,并增加了摄像头盖,用户可以用它来遮挡镜头。

  但Portal立即陷入隐私困局。一周前Facebook告知Recode,Portal收集的数据不会被用于向用户定向投放广告,一周后便收回了声明,并表示,由于Portal的软件是建立在Facebook Messenger的基础之上的,因此将收集相同类型的数据,并有可能被用于通知广告。

  在发布一个月后,卡马戈宣布Building 8已经不复存在,原有团队现在更名为Portal。2018年初,剩下的研究项目被转移到了位于华盛顿雷德蒙的Oculus Research研发实验室,后者现已更名为Facebook现实实验室。这里是该公司开发大脑阅读界面的地方,采用这种非干预式可穿戴设备,人们可以把自己的想法打印出来。

  Portal太令人失望,迫使Facebook多次降价。据国际数据中心(IDC)称,该产品自推出以来,仅售出了超过5.4万部。消费者智能研究合作伙伴组织(Consumer Intelligence Research Partners)的迈克尔·莱文(Michael Levin)将Portal的市场份额和消费者认知度形容为“无关紧要的”。

  Facebook的代表说,IDC的数据不准确,但不会提供官方数据。卡马戈说,Portal的销售和用户参与度都超过了Facebook的预期。

  “我们对此非常兴奋,”他说。

  今年4月CNBC证实,Fcebook公司正在开发一款语音人工智能助手,可用于未来的Portal设备以及Oculus耳机和其他项目。博斯沃思在6月份的“代码会议”(Code Conference)上说,公司计划在今年晚些时候推出多个新版本的Portal,与此同时,卡马戈告诉CNBC,Facebook正在开发新的增强现实产品。他补充说,通过Building 8的实践经验,Facebook了解了持续构建多个复杂、高质量产品的必需要素。

  可预见的一款设备是代号为Ripley的项目,美国乐虎娱乐网站Cheddar之前曾报道过,CNBC也与前雇员确认过该项目。Ripley是一款小型设备,带有内置摄像头,可放置在电视机上,将其转换为Portal屏幕。

  “硬件正在进入家庭,”博斯沃思在代码会议上说:“我们想确保人与人之间的联系,即两个人之间的联系,这是该硬件提供的首要体验。”

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